Por donde respiran los alacranes

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Por donde respiran los alacranes

Pandinus

Los escorpiones provocan terror en muchas personas y han sido odiados y admirados desde la antigüedad. Esto se debe probablemente a su temible aspecto, con unas pinzas llamadas pedipalpos en un extremo y un aguijón lleno de veneno en el otro. Los escorpiones no son insectos sino arácnidos, como las arañas, y tienen ocho patas y dos regiones corporales principales, el prosoma, o cefalotórax, y el opistosoma, o abdomen. El prosoma tiene dos ojos en la parte superior y de dos a cinco ojos laterales a lo largo de cada lado (hasta cinco pares).

Incluso con todos esos ojos, los escorpiones no pueden ver muy bien. Sin embargo, la sensibilidad de sus ojos es una de las más altas de todos los artrópodos y depende del tipo de hábitat en el que viven. Sin embargo, en términos generales, sus ojos distinguen sobre todo el movimiento y la luz de la oscuridad.

Los cuatro pares de patas del escorpión también están unidos al prosoma. Los escorpiones se orientan a través de las estructuras sensoriales de sus patas, palpando con unas estructuras en forma de cepillo denominadas pectinas unidas a la parte inferior del abdomen, y a través de finos pelos sensoriales para detectar vibraciones. Los escorpiones macho también utilizan las pectinas para encontrar una hembra disponible, y los escorpiones recién nacidos las utilizan para reconocer a su madre. Aunque los escorpiones no tienen una verdadera «cola», la apariencia de una en el abdomen se llama metasoma, y termina con un aguijón afilado y glándulas venenosas.

¿cuántos ojos tiene un escorpión?

Mediante una tomografía computarizada (TC), el geólogo de la WVU James Lamsdell dirigió un equipo que encontró pruebas de respiración de aire en un escorpión marino, o euriptérido, de 340 millones de años de antigüedad. Este es uno de los escaneos del espécimen. (WVU Photo/James Lamsdell)

Los científicos han debatido durante mucho tiempo el funcionamiento respiratorio de los escorpiones marinos, pero un nuevo descubrimiento realizado por un geólogo de la Universidad de Virginia Occidental concluye que estos artrópodos, en gran parte acuáticos y extinguidos, respiraban aire en tierra.

Lamsdell, profesor adjunto de geología en el Eberly College of Arts and Sciences, había leído sobre el «extraño espécimen» hace 25 años mientras realizaba sus estudios de doctorado. Las investigaciones existentes sugerían que ocasionalmente se adentraba en la tierra.

«Nos preguntamos si podíamos aplicar las nuevas tecnologías para profundizar en lo que se conservaba de este espécimen», dijo Lamsdell, que dirige un laboratorio de paleobiología en la WVU. «Me gusta la ciencia y el trabajo detectivesco que conlleva la investigación. Y éste era un caso frío en el que sabíamos que había pruebas potenciales».

Los investigadores lograron estudiar los órganos respiratorios del euriptérido en tres dimensiones, lo que llevó a dos hallazgos que destacaron para Lamsdell. En primer lugar, observó que cada una de las branquias del escorpión marino estaba compuesta por una serie de placas. Pero la parte posterior contenía menos placas que la anterior, lo que llevó a los investigadores a preguntarse cómo podía respirar.

Qué comen los escorpiones

La analogía de los escorpiones en una botella es quizá más famosa políticamente por su utilidad para explicar la dinámica de un enfrentamiento nuclear. El físico Robert Oppenheimer la invocó en su famosa advertencia de 1953: Estados Unidos y la Unión Soviética, escribió, cada uno con armas de un poder destructivo sin precedentes, eran capaces de destruir al otro pero sólo a riesgo de sus propias vidas. Últimamente, ha vuelto a surgir para caracterizar no sólo la situación con Corea del Norte.

Sin duda, es aterrador darse cuenta de que las personas encargadas de resolver las crisis internacionales podrían estar enfrentándose a combates en jaula igualmente arriesgados en casa. Pero ignoremos, por un momento, ese hecho aterrador para centrarnos en un aspecto más distraído y encantador: la inexactitud científica de la metáfora. Para que quede claro: embotellar escorpiones es una mala jugada. No es una buena idea de selección de personal ni de asignación de espacio de oficina. Pero también es una situación improbable; los escorpiones huirían del confinamiento en grupo tan rápido como sus ocho patas pudieran llevarlos. Esta pequeña criatura urticante prefiere la soledad de su propia madriguera o una grieta entre las rocas. Sin embargo, si tuviera que gestionar la maniobra de la botella con, tal vez, una apuesta sobre el ganador, Lorenzo Prendini aconseja poner su dinero en el que tenga las pinzas más grandes. Tal y como Prendini, conservador de arácnidos y mirípedos del Museo Americano de Historia Natural, imagina el conflicto, el escorpión de garras pesadas partiría por la mitad a los más pequeños antes de que cualquiera de ellos pudiera desplegar su veneno.

Escorpión

Los escorpiones respiran mediante sus pulmones, situados en la parte inferior del vientre y que incluyen cuatro pares de pulmones. Las especies de escorpiones más comunes, que tienen todos estos cuatro pares de pulmones, son el escorpión marrón, el escorpión del desierto, el escorpión jaspeado y el escorpión de la madera.

Algunas especies de escorpiones pueden vivir bajo el agua hasta dos días. Tienen que aguantar la respiración, ya que no pueden respirar bajo el agua. Su forma de respirar es similar a la de los humanos y otros animales, ya que inspiran oxígeno a través de sus pulmones y éste entra en su torrente sanguíneo.

La mayoría de los escorpiones miden entre 0,78 y 4,72 pulgadas de largo. Los escorpiones son miembros de la familia de los arácnidos, lo que los hace similares a los ácaros, las garrapatas y las arañas. Esta clasificación de arácnido significa que el cuerpo del escorpión está dividido en dos partes: el abdomen y el cefalotórax. Los escorpiones hacen su hogar enterrándose en las profundidades de la arena del desierto o debajo de las rocas y los troncos de los bosques densos. Algunos escorpiones son venenosos y otros no. Hay un total de 29 especies diferentes de escorpiones.