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Nacimiento de caballitos de mar

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Nacimiento de caballitos de mar

Datos sobre el nacimiento del caballito de mar

Los caballitos de mar macho incuban sus embriones dentro de una bolsa y, hasta ahora, no estaba claro cómo respiraban los embriones dentro de esta estructura cerrada. Un nuevo estudio examina cómo los caballitos de mar machos preñados proporcionan oxígeno a sus embriones y eliminan el dióxido de carbono de los mismos.

Suministrar oxígeno a sus crías en crecimiento y eliminar el dióxido de carbono es un reto importante para todos los animales preñados. Los humanos se enfrentan a este problema mediante el desarrollo de una placenta, pero en los caballitos de mar – donde es el macho, y no la hembra, quien gesta y da a luz a las crías – no siempre ha estado tan claro cómo funciona exactamente.

Los caballitos de mar macho incuban sus embriones dentro de una bolsa, y hasta ahora no estaba claro cómo los embriones “respiran” dentro de esta estructura cerrada. Nuestro nuevo estudio, publicado en la revista Placenta, examina cómo los caballitos de mar machos preñados (Hippocampus abdominalis) proporcionan el suministro de oxígeno y la eliminación de dióxido de carbono a sus embriones.

El desarrollo embrionario requiere oxígeno, y la demanda de éste aumenta a medida que el embrión crece. También lo hace la necesidad de eliminar el dióxido de carbono resultante de manera eficiente. Esto supone un problema para el caballito de mar macho preñado.

Nacimiento canguro

Desde mediados de septiembre, ha habido un boom de crías de caballitos de mar enanos nacidos en la Costa Viva del zoo de Brookfield. Han nacido casi 30 alevines de caballito de mar (nombre que reciben las crías de peces), entre ellos nueve el 14 de noviembre. Uno de los especialistas en el cuidado de los animales, que se ocupa de ellos, estaba en el lugar adecuado en el momento oportuno y pudo captar el sorprendente momento con su teléfono móvil. El vídeo puede verse en los canales de redes sociales del zoo.

El caballito de mar enano es una de las especies más pequeñas de caballitos de mar, ya que mide aproximadamente ¼ de pulgada al nacer y hasta 2 pulgadas cuando es adulto. Para ofrecer las mejores posibilidades de supervivencia, los caballitos de mar nacidos en el zoo de Brookfield son criados por el personal entre bastidores. Sin embargo, se pueden ver varios caballitos de mar adultos en su hábitat en la Costa Viva.

El caballito de mar y su pariente cercano, el dragón de mar, son los únicos animales que tienen un verdadero embarazo invertido en el que el macho da a luz a los alevines. La hembra del caballito de mar transfiere sus huevos al macho, donde son fecundados en su bolsa de cría. Allí, los caballitos de mar en desarrollo reciben oxígeno, alimento y protección. Cuando está listo para dar a luz, el macho abre su bolsa de cría y realiza contracciones para expulsar a las crías. Una vez nacidos, los adultos no tienen nada que hacer con sus crías: los caballitos de mar recién nacidos son independientes y se valen por sí mismos.

Huevos de caballito de mar

Empecemos por lo básico. En biología, los miembros de las especies que producen esperma se clasifican generalmente como “macho”, y los miembros de las especies que producen huevos se clasifican como “hembra”. Los óvulos son más grandes y su producción es más costosa energéticamente que la de los espermatozoides. Además, contienen los materiales y nutrientes necesarios para el crecimiento del embrión una vez que los huevos son fecundados. Como las hembras ya han invertido más energía en la producción de sus huevos, son ellas (en la mayoría de las especies) las que se quedan embarazadas y dan a luz. Tienen una mayor responsabilidad en el cuidado de los huevos que han gastado su energía en producir. Al menos, esa es la historia que nos suelen contar en las clases de biología evolutiva.

Caballitos de mar apareándose, tomada en Seahorse World en Beauty Point, Tasmania. La hembra está a la izquierda. Utiliza su ovipositor para depositar los huevos dentro de la bolsa de cría del macho, tras lo cual éste los fertiliza y los lleva a término.  Imagen de John Dalton, vía Flickr.

Los caballitos de mar dan la vuelta a este hecho. Pertenecen a una familia de peces conocida como Syngnathidae. Esta familia contiene más de 300 especies de peces, entre ellos los caballitos de mar, los peces pipa y los dragones de mar de hoja. El nombre proviene de las palabras griegas syn (que significa “fusionado”) y gnathus (que significa “mandíbula”). Todas las especies de esta familia tienen un hocico largo y tubular formado por mandíbulas fusionadas, diseñadas específicamente para succionar a sus presas en la boca. La mandíbula fusionada confiere a los hipocampos y a sus primos cercanos ese hocico característico de los caballos. Esta característica hace que los singnátidos sean únicos en el reino animal.

El nacimiento del pulpo

Saltar al contenido principal AbrirEl caballito de mar coreano (Hippocampus haema) libera a sus crías en el agua frente a la costa de Japón. Crédito: Tony Wu Nature Picture Library PublicidadEn todo el vasto reino animal que abarca el planeta, los caballitos de mar (y sus parientes los peces pipa y los dragones de mar) son las únicas especies cuyos miembros masculinos dan a luz a sus crías. Esta fotografía submarina muestra a un caballito de mar coreano (Hippocampus haema) liberando crías en el agua frente a la costa de Japón. Esta diminuta especie, que no fue reconocida hasta 2017, suele medir entre cinco y nueve centímetros y es originaria del estrecho de Corea y de los mares situados al este de la península coreana y al sur y oeste de Japón. Tras una elaborada “danza” de cortejo, las hembras depositan sus huevos en la bolsa de cría del macho, donde éste los fecunda. A medida que los embriones crecen, el abdomen del macho se distiende, como en un embarazo humano. Cuando está listo para dar a luz, el abdomen se abre y las contracciones expulsan a los caballitos de mar jóvenes. Algunos recién nacidos parecen versiones en miniatura de los adultos, mientras que otros pueden estar todavía enroscados y cubiertos por parte de la membrana del huevo. Una pareja de caballitos de mar macho y hembra puede tener varias crías. Se desconoce por qué los caballitos de mar tienen esta inversión de sexo a la hora de procrear, pero una idea es que el hecho de que el macho tenga crías deja a la hembra libre para empezar a producir el siguiente lote de huevos.

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