De qué tamaño eran los dinosaurios

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De qué tamaño eran los dinosaurios

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El tamaño es un aspecto importante de la paleontología de los dinosaurios, de interés tanto para el público en general como para los científicos profesionales. Los dinosaurios presentan algunas de las variaciones de tamaño más extremas de cualquier grupo de animales terrestres, que van desde los diminutos colibríes, que pueden pesar tan sólo dos gramos, hasta los extintos titanosaurios, que podrían pesar hasta 50-100 t (55-110 toneladas cortas).

Los científicos probablemente nunca sabrán con certeza cuáles son los dinosaurios más grandes y más pequeños. Esto se debe a que sólo una pequeña fracción de los animales llega a fosilizarse, y la mayoría de ellos permanecen enterrados en la tierra y nunca serán descubiertos. De los especímenes que se recuperan, pocos son siquiera esqueletos relativamente completos, y rara vez se descubren impresiones de piel y otros tejidos blandos. Reconstruir un esqueleto completo comparando el tamaño y la morfología de los huesos con los de especies similares y mejor conocidas es un arte inexacto, y reconstruir los músculos y otros órganos del animal vivo es, en el mejor de los casos, un proceso de conjeturas, y nunca es perfecto[1] Las estimaciones de masa de los dinosaurios son mucho más variables que las de longitud, porque estimar la longitud de los animales extintos es mucho más fácil de hacer a partir de un esqueleto que estimar la masa, ya que el volumen de los músculos supone una diferencia mucho menor. La estimación de la masa es más fácil de hacer con la técnica de escaneo láser del esqueleto que pone una piel «virtual» sobre él, pero incluso esto es sólo una estimación[2].

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El 9 de agosto de 2017, los paleontólogos del Museo Americano de Historia Natural de Nueva York dieron a conocer el animal más grande que jamás haya pisado la tierra. Bautizado como Patagotitan mayorum, el esqueleto reconstruido del dinosaurio de 100 millones de años de antigüedad era tan enorme que ni siquiera cabía por completo en la sala en la que se encontraba. El largo cuello, el abultado cuerpo y la larga cola del dinosaurio medían unos 30 metros, y se calcula que el animal vivo pesaba más de 70 toneladas. Pero ahora se ha encogido.

En un nuevo estudio de los fósiles de Patagotitán disponibles, que representan a varios individuos de diferentes edades, el paleontólogo Alejandro Otero y sus colegas han adelgazado a Patagotitán hasta unas 57 toneladas. La longitud total del dinosaurio también está en duda, sobre todo porque no se conoce ningún esqueleto completo. El que fue anunciado como el dinosaurio más grande de todos en 2014 ha acabado empatado con otros gigantes dinosaurios como el Argentinosaurus. El encogimiento forma parte de una larga historia de dinosaurios de gran tamaño que han sido reducidos después de su descubrimiento inicial. Los fósiles incompletos, la evolución de las técnicas y la preocupación paleontológica por los dinosaurios enormes han contribuido a la búsqueda constante de la criatura más grande que haya pisado el planeta.

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El tamaño es un aspecto importante de la paleontología de los dinosaurios, de interés tanto para el público en general como para los científicos profesionales. Los dinosaurios presentan algunas de las variaciones de tamaño más extremas de cualquier grupo de animales terrestres, que van desde los diminutos colibríes, que pueden pesar tan sólo dos gramos, hasta los extintos titanosaurios, que podrían pesar hasta 50-100 t (55-110 toneladas cortas).

Los científicos probablemente nunca sabrán con certeza cuáles son los dinosaurios más grandes y más pequeños. Esto se debe a que sólo una pequeña fracción de los animales llega a fosilizarse, y la mayoría de ellos permanecen enterrados en la tierra y nunca serán descubiertos. De los especímenes que se recuperan, pocos son siquiera esqueletos relativamente completos, y rara vez se descubren impresiones de piel y otros tejidos blandos. Reconstruir un esqueleto completo comparando el tamaño y la morfología de los huesos con los de especies similares y mejor conocidas es un arte inexacto, y reconstruir los músculos y otros órganos del animal vivo es, en el mejor de los casos, un proceso de conjeturas, y nunca es perfecto[1] Las estimaciones de masa de los dinosaurios son mucho más variables que las de longitud, porque estimar la longitud de los animales extintos es mucho más fácil de hacer a partir de un esqueleto que estimar la masa, ya que el volumen de los músculos supone una diferencia mucho menor. La estimación de la masa es más fácil de hacer con la técnica de escaneo láser del esqueleto que pone una piel «virtual» sobre él, pero incluso esto es sólo una estimación[2].

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Una de las cosas que hacen que los dinosaurios sean tan atractivos para los niños y los adultos es su enorme tamaño: los herbívoros, como los de los géneros Diplodocus y Brachiosaurus, pesaban entre 25 y 50 toneladas (23-45 toneladas métricas), y un tiranosaurio Rex o un miembro del género Spinosaurus bien dotado de peso llegaba a las 10 toneladas (9 toneladas métricas). A partir de las pruebas fósiles, está claro que, especie por especie, individuo por individuo, los dinosaurios eran más masivos que cualquier otro grupo de animales que haya existido (con la lógica excepción de ciertos géneros de tiburones prehistóricos, ballenas prehistóricas y reptiles marinos como los ictiosaurios y los pliosaurios, cuyo volumen extremo se apoyaba en la flotabilidad natural del agua).

Sin embargo, lo que resulta divertido para los entusiastas de los dinosaurios es a menudo lo que hace que los paleontólogos y biólogos evolutivos se arranquen los pelos. El tamaño inusual de los dinosaurios exige una explicación que sea compatible con otras teorías sobre los dinosaurios; por ejemplo, es imposible hablar del gigantismo de los dinosaurios sin prestar mucha atención al debate sobre el metabolismo de sangre fría y sangre caliente.