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De donde provienen los caballos

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De donde provienen los caballos

Caballo

Aunque el cambio climático domina los titulares en la era moderna, ya era importante en la vida de muchas especies que habitaban en América miles de años antes de que la humanidad empezara a arrojar dióxido de carbono a la atmósfera.

El final de la época del Pleistoceno -período geológico que abarca entre 12.000 y 2,5 millones de años- coincidió con un enfriamiento global y la extinción de muchos grandes mamíferos. Las pruebas sugieren que América del Norte fue la más afectada por las extinciones.

Esta extinción supuso la desaparición del caballo en Norteamérica. Sobrevivió sólo porque el puente terrestre de Bering, que conectaba Alaska y Siberia, permitió a los animales cruzar a Asia y extenderse hacia el oeste.

Su suerte -y su propia existencia- fluctuó con la subida y bajada del nivel de los océanos. Durante los periodos más fríos del pasado de la Tierra, el hielo glacial se acumulaba, bajando el nivel del mar para exponer o ampliar el puente terrestre.

Incluso se podría considerar inusual la situación actual, con una masa de agua que separa Siberia y Alaska. En realidad, el puente terrestre ha estado en su sitio la mayoría de las veces durante los últimos dos millones de años o más.

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El caballo (Equus ferus caballus)[2][3] es un mamífero domesticado de un solo dedo. Pertenece a la familia taxonómica Equidae y es una de las dos subespecies existentes de Equus ferus. El caballo ha evolucionado a lo largo de los últimos 45 a 55 millones de años, pasando de ser una pequeña criatura con varios dedos, el Eohippus, a ser el gran animal de un solo dedo de hoy en día. Los humanos empezaron a domesticar a los caballos hacia el año 4000 a.C., y se cree que su domesticación se generalizó hacia el año 3000 a.C. Los caballos de la subespecie caballus están domesticados, aunque algunas poblaciones domesticadas viven en la naturaleza como caballos asilvestrados. Estas poblaciones asilvestradas no son verdaderos caballos salvajes, ya que este término se utiliza para describir caballos que nunca han sido domesticados. Existe un amplio vocabulario especializado para describir conceptos relacionados con los caballos, que abarca desde la anatomía hasta las etapas de la vida, el tamaño, los colores, las marcas, las razas, la locomoción y el comportamiento.

Los caballos están adaptados para correr, lo que les permite escapar rápidamente de los depredadores, y poseen un excelente sentido del equilibrio y una fuerte respuesta de lucha o huida. En relación con esta necesidad de huir de los depredadores en la naturaleza hay un rasgo inusual: los caballos son capaces de dormir tanto de pie como tumbados, y los más jóvenes tienden a dormir mucho más que los adultos[4] Las hembras, llamadas yeguas, llevan a sus crías durante aproximadamente 11 meses, y un caballo joven, llamado potro, puede ponerse de pie y correr poco después de nacer. La mayoría de los caballos domesticados comienzan a entrenarse con una silla de montar o un arnés entre los dos y los cuatro años. Alcanzan su pleno desarrollo como adultos a los cinco años y tienen una vida media de entre 25 y 30 años.

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Los caballos de Przewalski son los únicos caballos salvajes que quedan en el mundo. Los caballos “salvajes” que abundan en Australia y en las llanuras occidentales de Norteamérica y en las islas barrera de la Costa Este son en realidad caballos domésticos asilvestrados que escaparon de ranchos y granjas y volvieron a la naturaleza.

Alimentación/hábitos alimenticios En su hábitat natural, los caballos de Przewalski se alimentan de hierba y hojas de árboles arbustivos. Al igual que las cebras y los burros, son fermentadores del intestino posterior, lo que significa que necesitan consumir grandes cantidades de agua y alimentos de baja calidad.

Estructura social Esta especie suele vivir en grupos que contienen varias yeguas, un semental dominante y sus crías. También puede haber sementales más jóvenes en la periferia de la manada o en una manada de solteros. A estos jóvenes sementales sólo se les permite criar si derrotan al semental dominante. Una vez que las crías alcanzan la edad de reproducción, son expulsadas de la manada.

Gracias a los programas de cría, los zoológicos han contribuido a evitar que el caballo de Przewalski desaparezca por completo. De los aproximadamente 1.900 caballos de Przewalski que viven en la actualidad, todos descienden de 14 fundadores que fueron capturados en la naturaleza entre 1910 y 1960. El Instituto Nacional de Zoología y Biología de la Conservación del Smithsonian está muy implicado en la salvación de los caballos de Przewalski, entre otras cosas mediante la investigación reproductiva, la gestión genética de la manada norteamericana, la gestión genética global, la reintroducción y el desarrollo de capacidades.

Eohippus

Existen varias hipótesis sobre muchas de las cuestiones clave de la domesticación del caballo. Aunque los caballos aparecen en el arte rupestre del Paleolítico ya en el año 30.000 a.C., se trata de caballos salvajes que probablemente se cazaban para obtener su carne.

Se discute cómo y cuándo se domesticaron los caballos. Las pruebas más claras del uso temprano del caballo como medio de transporte proceden de los enterramientos de carros fechados hacia el año 2000 a.C. Sin embargo, cada vez hay más pruebas que apoyan la hipótesis de que los caballos fueron domesticados en las estepas euroasiáticas aproximadamente en el año 3500 a.C.;[1][2][3] descubrimientos recientes en el contexto de la cultura Botai sugieren que los asentamientos Botai en la provincia de Akmola (Kazajistán) son el lugar donde se produjo la primera domesticación del caballo[4].

La fecha de domesticación del caballo depende en cierta medida de la definición de “domesticación”. Algunos zoólogos definen la “domesticación” como el control humano sobre la cría, que puede detectarse en antiguas muestras de esqueletos por los cambios en el tamaño y la variabilidad de las antiguas poblaciones de caballos. Otros investigadores se fijan en las pruebas más amplias, como las evidencias esqueléticas y dentales de la actividad laboral; las armas, el arte y los artefactos espirituales; y los patrones de estilo de vida de las culturas humanas. También hay pruebas de que los caballos se mantenían como animales de carne antes de ser entrenados como animales de trabajo.

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