Caballitos de mar dando a luz

  • por
Caballitos de mar dando a luz

¿pueden las hembras de los caballitos de mar dar a luz?

Los caballitos de mar son miembros de la familia de los peces pipa. Además de su aspecto icónico, los caballitos de mar poseen muchos atributos interesantes. Entre ellos, unas estructuras especializadas en las células de su piel, llamadas cromatóforos, que permiten a los caballitos de mar, en su mayoría sésiles, cambiar de color para imitar su entorno. Los hipocampos se camuflan bien al aferrarse a los tallos de las hierbas marinas en sus hábitats poco profundos, por lo que pueden ser difíciles de ver.

Tras completar una elaborada danza de cortejo que puede durar horas o días, la hembra transfiere sus huevos maduros a la bolsa de cría del macho, donde son fecundados. Al final del periodo de gestación, que suele durar de dos a cuatro semanas, la zona abdominal del macho preñado comienza a ondularse rítmicamente y las fuertes contracciones musculares expulsan al agua circundante desde unas pocas docenas hasta 1.000 crías de caballito de mar completamente formadas. Después, las crías deben valerse por sí mismas. Las camadas grandes son necesarias porque sólo un 0,5% sobreviven hasta la edad adulta.

Apareamiento y nacimiento del caballito de mar

Empecemos por lo básico. En biología, los miembros de las especies que producen esperma se clasifican generalmente como «machos», y los miembros de las especies que producen huevos se clasifican como «hembras». Los óvulos son más grandes y su producción es más costosa energéticamente que la de los espermatozoides. Además, contienen los materiales y nutrientes necesarios para el crecimiento del embrión una vez que los huevos son fecundados. Como las hembras ya han invertido más energía en la producción de sus huevos, son ellas (en la mayoría de las especies) las que se quedan embarazadas y dan a luz. Tienen una mayor responsabilidad en el cuidado de los huevos que han gastado su energía en producir. Al menos, esa es la historia que nos suelen contar en las clases de biología evolutiva.

Caballitos de mar apareándose, tomada en Seahorse World en Beauty Point, Tasmania. La hembra está a la izquierda. Utiliza su ovipositor para depositar los huevos dentro de la bolsa de cría del macho, tras lo cual éste los fertiliza y los lleva a término.  Imagen de John Dalton, vía Flickr.

Los caballitos de mar dan la vuelta a este hecho. Pertenecen a una familia de peces conocida como Syngnathidae. Esta familia contiene más de 300 especies de peces, entre ellos los caballitos de mar, los peces pipa y los dragones de mar de hoja. El nombre proviene de las palabras griegas syn (que significa «fusionado») y gnathus (que significa «mandíbula»). Todas las especies de esta familia tienen un hocico largo y tubular formado por mandíbulas fusionadas, diseñadas específicamente para succionar a sus presas en la boca. La mandíbula fusionada confiere a los hipocampos y a sus primos cercanos ese hocico característico de los caballos. Esta característica hace que los singnátidos sean únicos en el reino animal.

Datos sobre el nacimiento del caballito de mar

Saltar al contenido principal AbrirEl caballito de mar coreano (Hippocampus haema) libera a sus crías en el agua frente a la costa de Japón. Crédito: Tony Wu Nature Picture Library PublicidadEn todo el vasto reino animal que abarca el planeta, los caballitos de mar (y sus parientes los peces pipa y los dragones de mar) son las únicas especies cuyos miembros masculinos dan a luz a sus crías. Esta fotografía submarina muestra a un caballito de mar coreano (Hippocampus haema) liberando crías en el agua frente a la costa de Japón. Esta diminuta especie, que no fue reconocida hasta 2017, suele medir entre cinco y nueve centímetros y es originaria del estrecho de Corea y de los mares situados al este de la península coreana y al sur y oeste de Japón. Tras una elaborada «danza» de cortejo, las hembras depositan sus huevos en la bolsa de cría del macho, donde éste los fecunda. A medida que los embriones crecen, el abdomen del macho se distiende, como en un embarazo humano. Cuando está listo para dar a luz, el abdomen se abre y las contracciones expulsan a los caballitos de mar jóvenes. Algunos recién nacidos parecen versiones en miniatura de los adultos, mientras que otros pueden estar todavía enroscados y cubiertos por parte de la membrana del huevo. Una pareja de caballitos de mar macho y hembra puede tener varias crías. Se desconoce por qué los caballitos de mar tienen esta inversión de sexo a la hora de procrear, pero una idea es que el hecho de que el macho tenga crías deja a la hembra libre para empezar a producir el siguiente lote de huevos.

Bebé de caballito de mar

La división del trabajo en la reproducción, el desarrollo del embrión y la posterior crianza de las crías varía enormemente entre los animales marinos. Mientras que, por un lado, la hembra del pulpo se entrega obedientemente a la muerte por hambre mientras cuida de sus crías (potencialmente como una forma de asegurarse de no comérselas), la hembra del caballito de mar ocupa un lugar más secundario. En el caso de estos pequeños peces, es el caballito de mar macho el que se queda embarazado.

En primer lugar, un breve resumen sobre la reproducción de los caballitos de mar. Después de encontrar una pareja, la hembra deposita sus huevos en una bolsa especializada en el cuerpo del macho. Una vez introducidos los óvulos, él los fecundará con el esperma antes de transportarlos durante unos 24 días mientras se desarrollan. Hay que decir que un caballito de mar macho dando a luz es todo un espectáculo. Lejos de la lenta y tensa entrada en el mundo que hacemos los humanos, las crías de caballito de mar salen disparadas como burbujas de una pistola de aire. De un solo embarazo pueden nacer miles de crías, lo que hace que el futuro padre se sumerja en la paternidad.